GERMANY. MEMORIES OF A NATION – neil macgregor

coverEste libro habla de historia, de arte y de sociedad sin ser un libro histórico, artístico ni social. Neil MacGregor, que ha dirigido la Galería nacional y el Museo británico londinenses, toma ciertos objetos, a menudo artísticos, como símbolos reconocibles por cualquier alemán para recostruir su historia; pero no cualquier historia, sino aquélla que sigue siendo parte del imaginario público y que ha moldeado la conciencia y la idiosincracia nacionales de la Alemania de hoy.

Así, objeto por capítulo, nos explica la ambigüedad germana ante la historia con el arco triunfal de Múnich, la Siegestor, la importancia de la Liga hanseática con un retrato, la cumbre del romanticismo y el inicio del nacionalismo con Blancanieves, la diplomacia dieciochesca con la cerámica de Sajonia y un largo etcétera que nos lleva desde los tiempos romanos hasta el año 2015. Las principales gestas y miserias del pueblo germano -o los pueblos germanos- son descritas en su contexto histórico así como en el imaginario público en épocas posteriores y en la actual, tras ser interiorizados y volverse memoria colectiva.

Acompañado de abundantes fotografías y algunos mapas, creo que el libro es una buena recopilación de la historia alemana. Algunos de sus capítulos son bien conocidos y otros, bastante oscuros para quienes no somos alemanes. El libro en sí es bastante anglosajón en su concepción y la manera de expresarse, original. Neil MacGregor actúa como un narrador, casi un moderador que cede la palabra a expertos y personalidades del pasado y del presente, intercalando sus textos con multitud de citas. Este enfoque, aunque original como parte insustituible en una narración única, es a veces revelador y otras cansino; sin embargo, es siempre parte inherente del libro.

Los capítulos se entrelazan y algunos símbolos, revisados a la luz de otra época o sustituidos por símbolos similares, son retomados una y otra vez, hilando una narración coherente que guía al lector  por las obsesiones y las metas de una nación. Es un libro que me ha gustado y con el que he aprendido bastantes cosas que no sabía sobre Alemania, un país cuya historia, lengua y poblaciones me atraen.

escrito en inglés | leído en inglés

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EL HOLOCUSTO ESPAÑOL – paul preston

el-holocausto-espanolEn esta lectura difícil de digerir, que revuelve las tripas a cada página, Paul Preston expone su teoría de que en la Guerra Civil española todos mataron demasiado, pero mucho más el bando nacional, con diversos agravantes. Si bien es mi opinión que esto es incontestable, me parece cuestionable que esta “conclusión” presida el libro desde la primera página en lugar de aparecer como consecuencia de los hechos expuestos. Hecho en falta también, aunque algo habrá tenido que ver la traducción, un lenguaje algo más llano en ocasiones (¿de verdad es necesario utilizar la palabra “adláter“?) La narración, en general, en muchas ocasiones parece más una suma de atrocidades en lugar de una correlación coherente de hechos, donde se priman las partes por encima del todo y, por ende, a veces se pierde la orientación entre sus más o menos 700 páginas sin contar las notas.

Hasta aquí la crítica negativa. Este libro, de alguna manera, me ha abierto los ojos. Desgrana los motivos del odio que desencadenaron la división de España, así como los sucesivos gobiernos republicanos y los movimientos de los frentes de guerra, las muchas corrupciones y delaciones, las envidias y la plétora de movimientos paramilitares y asociaciones que pululaban por España. Todo esto me ha hecho comprender mejor libros leídos recientementem como O lapis do carpinteroLa barraca, así como la razón de ser de algunos temas de actualidad como, por ejemplo, la ley de memoria histórica, la cual no entendía antes de leer este libro. Y entonces llegan los asesinatos, las palizas, las torturas increíbles, los bombardeos, las mentiras,, los niños robados, las violaciones; páginas y páginas de hechos horrendos perpetrados por uno y otro bando que escuecen en cada palmo del cuerpo y demoran la lectura.

El holocausto español pone en su sitio ciertas verdades, sobre las que la educación española pasa de puntillas, de manera cruda y estremecedora. Ahora puedo decir que, al menos en mi generación, poco se sabe de nuestro pasado republicano y fascista. Recordarlo me parece perentorio. Hace pocos meses escuché en la radio que el libro está siendo adaptado al cómic; creo que sería muy interesante leerlo también en ese formato.

escrito en inglés | leído en español

DESCUBRIR EL PATRIMONIO ESPAÑOL. ANTIGÜEDAD – vv.aa.

descargaUn amigo me recomendó esta pequeña colección de 12 libritos titulada Descubrir el patrimonio español, organizada por la revista Descubrir el arte. Me lo dijo cuando la colección ya iba terciada en su segunda edición, y no siendo precisamente fácil de encontrar en el norte de España, de manera que encargué lo que pude y he terminado encontrándome con 6 de sus libros, exactamente la mitad.

Ayer terminé de leer el primero, Antigüedad, y puedo decir que es loable la síntesis y el discurso con que trata de llegar al público más general posible. Por supuesto se deja muchísimas cosas en el tintero, pero también sirve para revisar muchas cosas de la historia artística de España e incluso para aprender algunos detalles nuevos. La colección destaca por sus fotos, quizá más grandes cuando los monumentos son menos conocidos, y sus textos sencillos, acompañados de textos explicativos menores para obras o puntos que merecen especial atención.

Este primer libro trata en buena parte la Hispania romana, aunque también introduce brevemente las principales culturas anteriores. Como he dicho, se trata todo de manera somera y didáctica para el gran público. Es recomendable para curiosos del arte siempre y cuando se entienda que no es ningún tipo de obra profunda o especializada, y que la crítica está ausente en aras de la divulgación.

escrito en español | leído en español

BRNO ARCHITECTURE MANUAL – vvaa

BAMVisité Brno en mayo y, claro, reservé entrada para entrar en la casa Tugendhat. Antes de llegar ya sospechaba algo. ¿Cómo es posible que una casa así aparezca de la nada, en una ciudad de segunda línea? Mis sospechas se agudizaron al dejarme el tranvía a escasos pasos del café Era, una edificio increíble que me recordó inmediatamente al De Stijl holandés. Lloviznaba; a pesar de ello, la visita fue espectacular. Una vez terminada y ya en la librería -¡visita de rigor!-, me topé con este libro de aspecto modesto y precio aceptable, “Brno Architecture Manual. A Guide to 1918-1945 Architecture“. Pues bien, es probablemente el mejor libro en su tipo que ha ido a parar entre mis manos.

Con un diseño exquisito, el libro propone varios recorridos arquitectónicos por la ciudad de Brno, que sirven como sendos capítulos. Es una guía precisa y breve en explicaciones, aunque va mucho más allá de las guías convencionales. Cada capítulo se abre con una breve descripción de la historia de cada barrio y un mapa actual que muestra el recorrido propuesto, seguido de otro fechado en 1919; es decir, antes de la edificación de las construcciones descritas, y un tercero de 1937, cuando éstas ya existían. Les siguen descripciones de los edificios junto a fotografías de época, para terminar con una serie de imágenes actuales. El libro se completa con las biografías de los arquitectos que en él aparecen, un índice común y otro tipológico.

Este libro ha sido una grata sorpresa y una compra excelente. Forma parte de un proyecto más grande para dar a conocer la arquitectura de Brno de entreguerras, el llamado funcionalismo o, como diríamos en España, la corriente checoslovaca del Movimiento Moderno (con representación en los CIAM incluida); el proyecto incluye también una página web, http://www.bam.brno.cz/. ¡Merece la pena!

escrito en checo | leído en inglés

 

HOW NOT TO BE WRONG – jordan ellenberg

41z6MGjh5XL._SX314_BO1,204,203,200_En mi primer año de universidad tuve un profesor que solía abrir la clase con la siguiente pregunta abierta: ¿Cuántas veces os habéis movido hoy de camino a clase de acuerdo a una ecuación de segundo grado? Nadie contestaba. Poco después descubrimos que acaso no esperaba -no deseaba- respuestas, ya que apenas el sentido de la pregunta comenzaba a calar en nosotros, él ya se había desplazado a otra cuestión.

Quizá por este recuerdo esperaba que este libro me contara más cosas sobre el subtítulo, “The Hidden Maths in Everyday Life“. No es el caso. El libro habla de matemáticas, aunque da la impresión de darle más importancia a la estadística que al álgebra, la geometría y el cálculo. En cuanto a los ejemplos…; bueno, más que everyday examples yo diría que son más bien far-fetched. Política, lotería, la existencia de Dios y sobre todo diversos campos de la ciencia, con énfasis en la investigación médica, copan los casos de estudio y muchos símiles. ¿Es esto parte de la vida diaria de la gente común? Yo diría que no. Esto no quiere decir que el libro no sea interesante. ¡Lo es! También wa informativo y, ¡qué raro! -léase con ironía-, diserta sobre las propias matemáticas en algunos puntos; casi estoy tentado de llamarlo metamatemática.

Hay poco cálculo en sí mismo en el libro y lo que verdaderamente logra transmitir son conceptos. Matemáticos, sí, pero que a veces se adentran de algú n modo en la filosofía y que quizá por eso puedan ayudarnos de a diario. Lectura interesante. No sé si la recomendaría a todo el mundo, aunque sí creo que todo el mundo debería disfrutar de un mejor conocimiento (más entretenido, libre y sin sensación de inflexibilidad y ristras de hechos fácticos) de las matemáticas.

escrito en inglés | leído en inglés

LA ECONOMÍA NO DA LA FELICIDAD PERO AYUDA A CONSEGUIRLA – josé carlos díez

imagenLibro sencillo de leer y entender para lectores que, como yo, sabemos muy poco del funcionamiento de la economía teórica y real a pesar de llevar años sobreinformados a causa de la situación económica y financiera global.

José Carlos repasa los principales conceptos económicos que ayudan a entender la situación actual. Pasa a relatar las aportaciones de los principales economistas de la historia, centrándose sobre todo en el siglo XX, y la aplicación de sus ideas a la resolución y formación de crisis por parte de distintos gobiernos. Analiza también la evolución económica de varios países occidentales y latinoamericanos y se sirve de estos ejemplos para analizar los diferentes modelos económicos en relación a la intervención del Estado; esto es, capitalismo, comunismo y modelos mixtos. Finalmente habla de una economía medioambiental, en la línea de todo lo anterior, donde el grado de intervención estatal tiene un  papel más importante si cabe.

Me ha parecido un libro ameno e instructivo. Aunque su tendencia y sus propuestas -porque también propone soluciones- son claras, el método de exposición escogido deja fuera cualquier dogmatismo. Ayuda a entender la crisis del euro y, de paso, otras crisis del mundo moderno. Tras leerlo quedan claros conceptos del mundo económico y financiero sin necesidad de haber entrado en tecnicismos ni explicaciones laboriosas. Es probablemente recomendable para cualquier no economista que quiera entender la situación económica actual.

escrito en español | leído en español

A BRIEF HISTORY OF TIME – stephen hawking

imagesSorprende encontrar este libro entre los diez más vendidos en la historia. Se trata de un recuento de la evolución de la física desde Ptolomeo hasta las supercuerdas, de una hipotética teoría total como futuro de la física y de por qué algo así debe importarnos. Digo que sorprende porque, a pesar de que el libro está pensado para los legos, incurre en una gran cantidad de conceptos técnicos explicados con brevedad y precisión. Aunque ese planteamiento ayuda a comprenderlos rápidamente, la falta de suficientes ejemplos prácticos y de repeticiones provoca su olvido casi inmediato. Como el libro encadena conceptos de manera casi siempre lineal y, salvo excepciones, pocas veces los recuerda, se hace bastante difícil de seguir a pesar de la sencillez del lenguaje y de la falta de ecuaciones matemáticas.

Dicho esto, el planteamiento es muy interesante. Aunque no he logrado enterarme bien de los detalles (o me he enterado y ya los he olvidado, lo que es sinónimo de no saberlos), sí he conseguido hacerme una idea de la historia de los principales modelos y teorías de la física occidental, de sus principales conceptos y campos de estudio actuales y de su proyección futura. Me ha gustado especialmente que, como sugirió Carl Sagan, se explique la importancia de teorías erróneas debido a que espolean a algunos científicos a intentar probar que no son válidas.

En cuanto a si recomendaría este libro…; lo haría para gente que de verdad esté interesada en el universo y desee encontrar una respuesta científica y técnica. Probablemente no lo recomendaría a nadie que no tuviera suficiente curiosidad por este enfoque. El libro merece la pena en el primer caso porque consigue transmitir el entusiasmo por los descubrimientos científicos recientes y por los que están por llegar.

Posdata: Alguien debería enseñarle sentido del humor a Stephen Hawking. Se me ha quedado muchas veces la cara de: “Ah… ¿Querías hacer una broma?”

escrito en inglés | leído en inglés